Robert De Niro, jemuž přátelé neřeknou jinak než Bobby, měl k herectví blízko už ve škole, kde vystupoval v několika představeních, kde mimo jiné ztvárnil i zbabělého lva ve hře Čaroděj ze země Oz.

V šestnácti letech odešel ze školy a víceméně se potloukal na ulici, ale rozhodl se začít chodit na hodiny herectví. Po několika letech se jeho portfolio zalíbilo castingové režisérce Marion Dougherty, která ocenila, že jeho fotky nejsou vyumělkované a čiší z nich opravdovost.

Prvním režisérem, který De Nira obsadil, byl Brian De Palma. Osudovým momentem pro něj ale bylo setkání s Martinem Scorsesem. Zahrál si v jeho filmu Špinavé ulice a deník New York Times jej dokonce nazval novým Marlonem Brandem. A pak věci vzaly rychlý spád. Za roli Vita Corleoneho v Kmotrovi II získal Oscara, střihl si i roli frustrovaného vietnamského veterána ve filmu Taxikář či boxera ve filmu Zuřící býk.

Diváky herec zaujal i v dalších snímcích, jako jsou Mafián, Mys hrůzy, Casino či Čas probuzení. Velmi náročný výstup pak předvedl ve válečném dramatu Lovec jelenů. Na svou roli ocelářského dělníka se tehdy připravoval tvrdou dělnickou prací.

Ukázkou toho, jak všestranným hercem De Niro je, jsou i desítky komických a romantických postav, z nichž vyhrávají ty ve filmech Fotři jsou lotři, Frajeři ve Vegas, Terapie láskou, Bezva polda či Šťastný Nový rok .

O Robertovi je známé, že jeho přípravy na role hraničí s posedlostí. Je schopen donutit nic netušící kolemjdoucí, aby mu odříkávali jeho repliky, dopodrobna studovat cizí kulturu či přibrat i dvacet kilogramů. To vše z něj ale činí jednoho z nejlepších herců planety.