Americký rodák s italskými kořeny od mládí tíhnul k filmařině. Po studiu divadelní režie přešel k režii filmové a v té době také začal zkoušet režírovat vlastní hry či klasická díla. Málokdo ví, že se v začátcích své kariéry živil třeba i výrobou pornografických fil­mů.

Zlom v jeho kariéře nastal ve chvíli, kdy se seznámil s producentem nízkorozpočtových filmů Rogerem Cormanem a začal s ním pracovat. Coppola sbíral zkušenosti a v roce 1963 natočil svůj první celovečerní film Demence 13. Hororový snímek slavil úspěch a režisér získal příležitost spolupracovat se společností Seven Arts.

Pestrost jeho tvorby dokazují i další snímky, jako je zfilmovaný muzikál Divotvorný hrnec nebo melancholický příběh ženy překonávající duševní depresi nazvaný Lidé deště. V roce 1970 pak získává Oscara za scénář k válečnému velkofilmu Patton.

Coppolova životní příležitost přišla o rok později, kdy si jej producent S. Rudy vybral jako ideálního režiséra k realizaci filmové verze románového bestselleru Maria Puza o newyorské mafii s názvem Kmotr. Producent věřil, že Coppola, který pochází z italské rodiny, téma vzestupu sicilské rodiny zvládne bez problému. A nemýlil se ani v nejmenším.

Režisér měl od začátku jasno – pro film si vyžádal vlastní herecké obsazení, které se stalo klíčovým. Hlavní role tak ztvárnili herci Al Pacino a Marlon Brando a snímek slavil obrovský úspěch v podobě tří Oscarů. Kmotr patří dodnes mezi nejlepší filmy světové kinematografie.

Po úspěchu s Kmotrem F. F. Coppola napsal scénář k adaptaci knihy Velký Gatsby a pokračování Kmotra, které získalo šest sošek americké filmové akademie. Coppola se rovněž stal majitelem několika divadel a filmových ateliérů.

V roce 1979 se Coppola ponořil do hlubin filipínských pralesů, kde natáčel film Apokalypsa, který podává surrealistický obraz války ve Vietnamu. Natáčení ale provázely velké problémy a původní rozpočet se zvýšil o 19 milionů dolarů. Režisér byl nucen rozprodat všechen svůj majetek, aby dílo dokončil. Vznikl tak jeden z nejlépe hodnocených snímků z prostředí Vietnamské války.

V osmdesátých letech Coppola s režírováním pokračuje, žádný z jeho filmů ale nepředčí jeho původní díla. Nakonec se vrací k tématu mafie, aby natočil film Kmotr III. O pár let později pracuje na hororovém snímku Drákula nebo na snímku Vyvolávač deště. Jeho posledním filmem zatím zůstává televizní snímek Distant Vision a na jeho další velký počin se zatím čeká.