Jan Kraus se narodil v Praze do židovské rodiny. Herectví nikdy nestudoval, ale jako malý uspěl v několika konkurzech a začal se objevovat v malých rolích ve snímcích, jako jsou Dva tygři, Lišáci, Myšáci a Šibeničák, Spalovač mrtvol či Záhada hlavolamu.

Po absolvování gymnázia v kariéře u filmu pokračoval, dostával však menší role. Do povědomí diváků se zapsal zejména jako představitel dětských padouchů. Jednoho takového si zahrál například ve filmu Dívka na koštěti.

Společně se svou první manželkou, výtvarnicí a herečkou Janou Krausovou, s níž má syny Adama a Davida, se objevil ve snímku Příběh ’88. Zápornou roli zuřivého Siberta předvedl v povídkovém filmu Krajinka a zahrál si i v pohádce Královský slib.

Jeho dlouholetou partnerkou je herečka Ivana Chýlková, která mu porodila syna Jáchyma. V roce 2005 ke třem potomkům přibyl ještě syn Marek Blažek, o jehož existenci Kraus předtím nevěděl.

Televizní diváci jej mají možnost vídat na obrazovkách TV Prima, kde uvádí pořad Show Jana Krause, jehož obdobu s názvem Uvolněte se, prosím dříve moderoval v České televizi.