Jurij Gagarin se narodil v roce 1934 ve vesnici Klušino ve Smolenské oblasti. Vystudoval vojenské technické učiliště a posléze sloužil v Archangelsku, kde získal specializaci arktického letce.

Velká změna v jeho životě přišla v době, kdy absolvoval velmi náročné zkušební testy na kosmonauta, ke kterým se přihlásilo na 4000 letců a sportovců. Z nich se do vesmíru dostalo jen dvanáct lidí.

V roce 1960 byl k letu z šestice kosmonautů vybrán Gagarin. Jeho úkolem bylo úspěšně odstartovat, obletět zeměkouli a přistát.

Kosmická loď Vostok 1 odstartovala ve středu 12. dubna 1961 krátce po deváté hodině ráno moskevského času. Kosmonaut v průběhu letu podával hlášení a plnil zadané příkazy.

Vesmírná cesta probíhala bez problémů, komplikace nastaly až během přistávacího manévru, kdy loď začala při klesání rotovat a nedokázala se zbavit přístrojové části, která se měla podle plánu již dávno oddělit. Spojovací kabely se naštěstí nakonec přetrhly a Gagarin tak přistál s použitím padáku na oraništi u vesnice Smělovka.

Jurij Gagarin za svůj čin získal nejvyšší vyznamenání několika států a stal se hvězdou. Do Československa zavítal v roce 1961, kde na jeho počest vznikla oslavná píseň Pozdrav astronautovi začínající slovy „Dobrý den, majore Gagarine, tak jsme se konečně dočkali“.

Po Gagarinově slavném letu se objevily spekulace, že se do vesmíru nikdy nepodíval. Na některé nesrovnalosti upozornil ve své knize Gagarin a kosmická loď maďarský autor István Nemere. Spisovatel v ní tvrdí, že kosmonaut na své první tiskové konferenci četl veškeré odpovědi z papíru. Nepochopitelná se mu zdála i Gagarinova odpověď na otázku, co viděl z oběžné dráhy. Kosmonaut prý odpověděl, že z výšky 100 kilometrů pouhým okem rozeznal koleje a vesnice, které měl pod sebou.

Smrt potkala Gagarina 27. března 1968, kdy se společně se svým instruktorem Vladimirem Serjoginem zřítil při testovacím letu stíhačky MiG-15. Příčiny pádu letounu jsou dodnes neobjasněné – je známo pouze to, že se v jeden moment stal stroj neovladatelným a v plné rychlosti se zřítil nedaleko vesnice Novoselovo pod úhlem 70 stupňů do lesa. Oba muži byli na místě mrtví. Ani jeden z nich se nekatapultoval, ačkoliv jim zbývalo ještě patnáct vteřin času.