John Joseph Nicholson se narodil 22. dubna 1937 ve státě New Jersey osmnáctileté June. Mladá dívka tehdy nevěděla, kdo je otcem, a tak se domluvila se svými rodiči, že nechá synovu výchovu na nich. Sama pak vystupovala jako jeho sestra. Pravdu se Jack dozvěděl až v sedmdesátých letech od novinářů. Tehdy už jeho matka i babička byly mrtvé.

S herectvím začal Nicholson v roce 1958 v nízkoroz­počtovém snímku The Cry Baby Killer. Poté dostával celkem malé role a zlom nastal až s filmem Bezstarostná jízda, kde si zahrál právníka. Rok na to se objevil ve filmu Malé životní etudy.

Jeho bezesporu nejslavnějším filmem je Přelet nad kukaččím hnízdem, kde hrál pod taktovkou nedávno zesnulého režiséra Miloše Formana a byl oceněn Oscarem. Dalším, neméně povedeným snímkem, v němž se Nicholson objevil, je adaptace románu Stephena Kinga Osvícení, kde výtečně ztvárnil šílícího spisovatele. Za roli oscarovou nominaci nezískal, ale o čtyři roky později sošku získal za postavu astronauta v melodramatu Cena za něžnost. Následovaly filmy Čarodějky z Eastwicku nebo Batman, v němž si střihl roli zloducha Jokera.

Další ikonickou a rovněž oscarovou postavu ztvárnil v 90. letech ve filmu Lepší už to nebude a na sklonku kariéry si zahrál s Morganem Freemanem ve snímku Než si pro nás přijde.

Nicholson byl jednou ženatý a má celkem pět dětí. Je jedním z nejbohatších hollywoodských herců a vlastní sbírku obrazů, v níž jsou i díla od velikánů jako je Pablo Picasso, Andy Warhol nebo Amedeo Modigliani.

Když mu byla předávána cena Amerického filmového institutu za celoživotní výkon, jeho kamarád Danny DeVito řekl: „Podle mého skromného názoru je nesmrtelný. Čas Jacka Nicholsona je od roku 1937 do nekonečna. Je to čas širokého vědoucího úsměvu, který je bez konce, stejně jako všechny americké dálnice.“ Jackovi tedy přejeme, ať se z jeho tváře úsměv nevytrácí a do dalších let hlavně zdraví.