Ivan Hlinka pocházel z Mostu a svoji sportovní kariéru začal už v šesti letech, kdy se stal členem mládežnického týmu Litvínova a v 16 letech vstoupil do československé hokejové ligy. Hrál opět za litvínovsky klub.

Ve dvaceti letech se stal kapitánem a začal hrát za národní reprezentaci. S československým týmem měl pěkně našlápnutou kariéru. Reprezentace získala tři tituly mistrů světa, Hlinka hrál na světových šampionátech a zúčastnil se dvou olympijských her a z obou donesl medaile! Z japonského Sapporu v roce 1972 to byl bronz, o čtyři později v rakouském Innsbrucku získal stříbro.

Byl kapitánem reprezentace a získal Zlatou hokejku. V roce 1981 se legálně přestěhoval z Československa a šel hrát do zámořské NHL. Po šesti letech se vrátil domů a v roce 1987 ukončil v Litvínově aktivní sportovní kariéru.

To ale vůbec neznamenalo, že by se vzdal hokeje. Začal působit u nás i v Německu jako trenér, koučem československé repre se stal v roce 1991 a jeho kariéra vyvrcholila v roce 1998, kdy si jeho chlapci odváželi z Nagana zlato. V roce 1999 mu prezident Václav Havel udělil Medaili Za zásluhy III. stupně.

Poté na rok odešel trénovat do NHL a následně trénoval i ruské hráče. Dostal se do Síně slávy Mezinárodní federace ledního hokeje a v roce 2004 se opět stal trenérem české reprezentace. Jeho působení ale přerušila smrtelná nehoda. Ivan Hlinka svým zraněním podlehl v karlovarské nemocnice, v srdcích fanoušků ale zůstává stále.