Gustafsson byl unesen islamistickými ozbrojenci v Timbuktu v Mali. Cestoval na motorce ze Švédska do Jihoafrické republiky. Byl přepaden spolu s Nizozemcem Sjaakem Rijkem, Jihoafričanem Stephenem McGownem a skupinkou cizinců na terase hotelového pokoje. Na místě byl zabit Němec, který se snažil ozbrojencům vzdorovat. Nizozemec Rijke byl osvobozen v roce 2015 francouzskými zvláštními silami. O osudu McGowna nejsou žádné informace.

Gustafsson byl v pondělí vládním letadlem převezen do Stockholmu a podle všeho je v pořádku. „Je mi potěšením, že mohu oznámit, že se Johan vrátil do Švédska a znovu se shledal se svou rodinou,“ uvedla švédská ministryně zahraničí Margot Wallström a ukázala médiím fotku, kde je vězeň při shledání s rodinou. Ministryně dále odmítla sdělit, jakou formou úřady docílily propuštění vězně. Sdělila pouze, že zásluhou jsou několikaleté snahy policie, politiků, diplomatů a švédských i mezinárodních ú­řadů.

Teroristé požadovali výkupné ve výši 117 milionů korun. K tomu se však ministryně vyjádřila pouze tak, že Švédsko razí pravidlo, že neplatí výkupné za únosy. K únosu se přiznala militantní organizace operující v Africe, která je přidružena k al-Káidě. Gustafssona unesli džihádisté, kteří v roce 2012 obsadili Mali a dožadovali se islámského náboženství. Skupina byla vytlačena o rok později francouzskou vládou.